La ville d'Abu Dhabi fut fondée en 1791 par la tribu bédouine des Bani Yas. Elle devient émirat à part entière dès 1933.

L'émirat devient l'un des principaux centres exportateurs mondiaux de perles durant le règne du cheikh Zayed bin Khalifa Al Nahyan ( 1855 - 1908 ) . A sa mort, la succession crée des tensions. C'est le cheikh Shakbut Bin-Sultan Al Nayan  qui prend le pouvoir en 1928.

Dans les années 1930, le marché des perles de culture s'ouvre, notamment au Japon, le marché émirien s'écroule. Le commerce des dattes, des chameaux, la production de légumes dans les oasis, la pêche lui assurent cependant la survie.

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En 1958, les gisements de pétrole sont découverts mais c'est à partir de 1966 et l'accession au pouvoir du Cheikh Zayed  qu'Abu Dhabi se développe considérablement.

Depuis quelques années et les risques de pénurie de pétrole, Abu Dhabi s'est diversifié et largement dirigé vers le secteur banquaire et touristique.

Son fils, Cheikh Khalifa  lui a depuis succédé.

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